¿Sabías que en Chile hay un arcoíris de floraciones de algas nocivas y que no todas son tóxicas?

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¿Has oído hablar de las floraciones de algas nocivas?

Probablemente, sí. Las Floraciones de Algas Nocivas (FAN) son eventos naturales que ocurren cuando aumentan rápidamente determinadas microalgas que habitan en los ecosistemas acuáticos, desde lagos a océanos. Se dice que son nocivas porque algunas de ellas afectan a la salud humana, a los organismos acuáticos o a ciertas actividades económicas, como la acuicultura y el turismo.

Quizás habrás oído hablar de las mareas rojas y te preguntarás si son lo mismo que las FAN. Aunque muchas veces se utilizan como sinónimo, estrictamente las mareas rojas se dan solo cuando proliferan microalgas que producen pigmentos rojos que van desde el granate al rosa. Además, hay que aclarar que no todas las floraciones “rojas” son de por sí nocivas.

Seguro has visto noticias que muestran manchas verdes o marrones en el agua. ¿Son mareas rojas?, ¿Son nocivas?. Basándonos en el color, no sería una marea roja como tal, sino una coloración diferente del agua debido a otros pigmentos que produce la microalga causante. No obstante, si se trata o no de una FAN dependerá de si tiene efectos nocivos para el ser humano, otros organismos o el entorno.

¿Por qué se habla de FAN tóxicas?

El calificativo de tóxicas hace referencia a aquellas FAN causadas por microalgas que producen toxinas, las cuales son asimiladas por los organismos que se alimentan filtrando fitoplancton, como los moluscos (choritos, machas y ostiones entre otros). Estos mariscos, a su vez, se vuelven tóxicos y si son consumidos por los humanos u otras especies de aves y mamíferos pueden provocar intoxicaciones graves e incluso la muerte. Existen varios tipos de toxinas que se han agrupado, según sus efectos, en veneno paralizante (VPM), veneno diarreico (VDM) y veneno amnésico (VAM) de moluscos.

No obstante, debemos aclarar que hay microalgas que producen toxinas que no afectan al ser humano, pero si a otros organismos acuáticos, con consecuencias adversas a nivel medioambiental o socioeconómico, como las varazones de peces, erizos, pulpos o muertes de peces en cultivo.

¿Hay FAN que no sean tóxicas, pero que afecten igualmente al ecosistema?

Sí, esto es debido a que hay microalgas que proliferan de manera tan excesiva que pueden causar daño en las branquias de peces en cultivo, o producir bajas de oxígeno al momento de su descomposición, causando la asfixia de otros organismos. Incluso, pueden arruinar el valor paisajístico de las playas por la formación de espuma y el mal olor emanado por la descomposición de estas microalgas al final de la floración.

¿Son más comunes las FAN en los últimos años?

Aunque las FAN son fenómenos naturales causados por especies autóctonas que han existido siempre, tanto la frecuencia como la intensidad y la extensión de las zonas afectadas parecen haber incrementado en las últimas décadas (Hallegraeff et al. 2021). Por ello, es necesario seguir realizando estudios que nos permitan entender los factores, tanto climáticos como antrópicos, que pueden estar desencadenando estos eventos (Diaz et al. 2019, Trainer et al. 2019).

Referencias:

Díaz P.A., et al. 2019. Impacts of harmful algal blooms on the aquaculture industry: Chile as a case study. Perspectives in Phycology. DOI: 10.1127/pip/2019/0081

Hallegraeff G.M., et al. 2021. Perceived global increase in algal blooms is attributable to intensified monitoring and emerging bloom impacts. Communications Earth & Environmenthttps://doi.org/10.1038/s43247-021-00178-8

Trainer V.L., et al. 2019. Pelagic harmful algal blooms and climate change: lessons from nature’s experiments with extremes. Harmful Algae 91, https://doi.org/10.1016/j.hal.2019.03.009